white nuclear plant silo under orange sky at sunset

Nucleare prossimo venturo

L’energia nucleare ha molto da offrire.
Non ha di emissioni di carbonio, può produrre enormi quantità di energia da quantità relativamente piccole di carburante e, una volta che gli impianti sono stati costruiti, sono economici da gestire.
Ma contenere i potenti processi nucleari nel suo cuore è incredibilmente complesso, il che significa che la costruzione di impianti è costosa, per non parlare dei rifiuti altamente radioattivi prodotti dalla tecnologia attuale.

Questi fattori, combinati con l’inasprimento dell’opposizione dell’opinione pubblica alla tecnologia in seguito al disastro nucleare di Fukushima e all’emergere dell’eolico e del solare come alternative prive di carbonio, hanno visto svanire le fortune del settore negli ultimi anni.

I ricercatori delle Nazioni Unite affermano che un maggiore utilizzo dell’energia nucleare è fondamentale se vogliamo limitare il riscaldamento globale a 1,5 ° C, un obiettivo che sembra già ambizioso.

Nonostante questa prospettiva preoccupante, tuttavia, una serie di startup stanno cercando di dare nuova vita a un’industria nucleare che è stata a lungo competenza dei giganti dell’ingegneria e dell’industria sostenuta dallo stato. In un recente rapporto, CB Insights ha evidenziato le aziende che perseguono tecnologie in grado di rinnovare la fissione nucleare, il processo al centro degli impianti odierni.
Allo stesso tempo, diverse startup credono che l’era tanto attesa della fusione nucleare sia quasi alle porte.

Forse l’innovazione nucleare più discussa degli ultimi anni è il piccolo reattore modulare. È una versione miniaturizzata delle centrali nucleari convenzionali odierne e si basa sui progressi compiuti nella costruzione di navi militari a propulsione nucleare.

Riducendo le dimensioni di questi impianti, la speranza è di ridurre drasticamente i grandi costi di impianto dell’energia nucleare e ridurre i potenziali impatti di un disastro nucleare su larga scala.

NuScale sta guidando la carica con questa tecnologia e ha un progetto con la Utah Associated Municipal Power Systems per costruire 12 dei suoi reattori da 60 megawatt entro il 2026, per un totale di 720 MW.
Ma l’accordo è ancora lontano dall’essere concluso.
MIT Tech Review sottolinea che un altro piccolo produttore di reattori modulari si trovava in una posizione simile meno di un decennio fa, ma il piano è fallito dopo che non sono riusciti a trovare abbastanza clienti.

Secondo CB Insights un’altra tecnologia sembra andare meglio con gli investitori. Hanno trovato sei società che costruiscono reattori a sale fuso che hanno ricevuto 64 milioni di dollari dai venture capitalist.

Mentre le centrali nucleari convenzionali utilizzano acqua pressurizzata come refrigerante, i reattori a sale fuso utilizzano invece un sale fuso, che consente loro di operare a pressioni molto più basse e quindi riduce il rischio di incidenti.

Ma CB Insights osserva che non ci sono esempi precedenti di una startup che costruisce una centrale nucleare da zero e un’altra importante azienda di reattori a sale fuso.

Sono in cantiere anche una serie di altri aggiornamenti esotici sul reattore a fissione, dal reattore cinese raffreddato ad elio, che sarà online quest’anno, al “reattore a onde mobili” di TerraPower, che sarà in grado di funzionare con combustibile esaurito e uranio impoverito. .

Ma l’altra principale area di sviluppo è la fusione nucleare, che promette energia pulita senza limiti con quasi nessuna scoria radioattiva. La tecnologia è famosa per essere sempre a 20 anni dalla commercializzazione.

Più in generale, i progressi nella fisica e nelle tecnologie stanno rendendo la prospettiva di costruire questi reattori considerevolmente meno scoraggiante di prima. Christofer Mowry, CEO della startup General Fusion, afferma che molti progetti hanno tempi simili a quelli di alcuni dei progetti di fissione avanzati.

Non è chiaro se questi progetti ambiziosi supereranno gli ostacoli che devono affrontare e se ciò accadrà abbastanza presto per evitare il disastro climatico.

Ma per la prima volta da molto tempo, c’è di nuovo ottimismo sul nucleare.

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